The image of the “effeminate Gay” replaced with “real men” by Tom of Finland. His studio in Los Angeles is now a museum.

Das Bild vom „verweichlichten Schwulen“ ersetzte der Künstler Tom of Finland durch Karikaturen „richtiger Männer“. Sein Atelier in Los Angeles ist heute Museum.

Oben unter dem Dachboden ist die Zeit stehengeblieben. Der braune Reisekoffer mit dutzenden Aufklebern erzählt von Urlauben aus den 1960er-Jahren. Excelsior Hamburg, Hofbräuhaus, Capri, Palermo. Alte Ordner mit Illustrierten-Ausschnitten aus den Siebzigern und Achtzigern liegen herum, auf dem Garderobenständer hängen Kleidungsstücke – unter anderem eine deutsche Polizeiuniform mit dem weißen Pferd Niedersachsens im Wappen. Und das in Los Angeles!

Dieses Zimmer, an deren Tür „Northern Star“ steht, hat dem Finnen Touko Laaksonen gehört, einem zeitlebens unter Pseudonym arbeitenden Zeichner, der als Tom of Finland erstmalig die schwule Subkultur sichtbar machte und dessen Werk heute zur Sammlung des Museum of Modern Art in New York gehört. Sein Heimatland hat vergangenes Jahr ihm zu Ehren eine Briefmarke herausgegeben. Politiker des Nachbarstaats Russland forderten sofort, Briefe mit dieser Frankierung zurückzuschicken.

In dem Haus in 1421 Laveta Terrace, Echo Park, nahe Downtown Los Angeles, hat Tom of Finland viele Monate seiner letzten Lebensjahre verbracht. Es bewahrt bis heute die Erinnerung an seinen berühmtesten Bewohner: teils als Museum, Begegnungsstätte und teils als Wohnhaus. Durk Dehner wohnt seit 1978 hier, er kümmert sich um die Stiftung, die über das Werk des Finnen wacht.

Das ungleiche Paar lernte sich 1976 kennen. Tom of Finland war Ende 50, Dehner Anfang 30. Der jüngere Mann war gerade aus New York an di e Westküste gezogen, er arbeitete als Stricher, Barkeeper, „alles, womit man schnell Geld verdienen konnte“. Als er von einer Ausstellung des Finnen hörte, schrieb er dem Zeichner einen Brief, in dem er seine Bewunderung für das Werk kundtat – und ihm anbot, ihn in seiner Wohnung zubeherbergen. Tom of Finland willigte ein, wählte Dehner zu einer seiner Inspirationsquellen, zeichnete ihn und gründete mit ihm 1978 die Tom of Finland Company.

Tom of Finland wurde 1920 als Touko Laaksonen geboren, er war ein Lehrersohn, als er 1991 starb, war er eine Ikone der Homosexuellen-Bewegung. Berühmt wurde er mit den beinahe karikaturhaft maskulinen Polizisten, Seemännern und Cowboys – Männern in Uniform oder knapp bekleidet, die viril und provozierend erotisch waren. Starke Abziehbilder für die als verweichlicht angesehenen Schwulen. In den 1970er-Jahren wurde der Underground-Held einem breiten Publikum bekannt, als die Modedesignerin Vivienne Westwood ein Motiv von ihm für einen T-Shirt-Druck übernahm.

Hausbesitzer Durk Dehner  in seiner Arbeitskleidung  als Tom-of-Finland-Muse.  FOTO•Tom of Finland Foundation

Hausbesitzer Durk Dehner
in seiner Arbeitskleidung
als Tom-of-Finland-Muse.
FOTO•Tom of Finland Foundation

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Same-sex marriage in Finland means standing up to Russia

Russia won’t like this. Cliff Gilmore, CC BY-NC-ND

Russia won’t like this. Cliff Gilmore, CC BY-NC-ND

Finland and Russia are next door neighbours and have a long shared history. But when it comes to lesbian, gay, bisexual and transgender rights, the two countries are worlds apart.

Finland has often sought to placate Russia over the years by allowing it to influence internal politics, but it is now taking a bold step. Following a parliamentary vote in November 2014, it looks like same-sex marriage will soon be legal in Finland – whether its neighbour likes it or not.

The November vote overruled a decision made by the parliament’s legal affairs committee, which had rejected a citizen-backed drive to amend marriage legislation and make it more inclusive. An amended marriage act is now predicted to come into force in 2016. This would bring Finland up to date with its Nordic peers to the west.

Further east, Russia continues to take the opposite path. In June 2013, the Russian parliament voted unanimously (with one abstention) to approve a law that effectively criminalises any public presentation of homosexuality as normal or equal to heterosexuality that could conceivably be seen by minors.

The decision sparked international condemnation in the lead up to the 2014 Winter Olympics in Sochi. Paavo Arhinmäki, Finland’s minister for sport at the time, refused to attend the opening ceremony, citing concern over Russia’s human rights record. A few months earlier, he had made his feelings about Russia’s stance clear by waving a rainbow flag at the World Athletic Championships in Moscow.

The gap between these two countries on LGBT rights has implications not only for how Finland sees Russia, but also how it views itself. A veiled wariness of Russia persists in Finnish politics and society, and this now extends into concerns for Finland’s LGBT community.

Testing the boundaries

Credit: Itella Posti. Artwork: TOM OF FINLAND © 1979 Tom of Finland Foundation

Credit: Itella Posti. Artwork: TOM OF FINLAND © 1979 Tom of Finland Foundation

Lappeenranta, in south-eastern Finland, is one of Finland’s primary border towns with Russia. A significant part of the local economy is geared towards visitors from Russia, who cross the border looking for good deals on luxury items.

In September 2014, a local newspaper, Lappeenrannan Uutiset, interviewed a handful of Russian visitors on what they thought of a new series of Finnish postal stamps honouring the iconic gay artist Touko Laaksonen, better known as Tom of Finland. The stamps featured his famous drawings of muscular men in various states of undress. The reaction, it appeared, was uniformly negative.

Lappeenrannan Uutiset followed their report up with an experiment. Two male journalists were sent walking around the streets of Lappeenranta hand-in-hand, in full view of Russian tourists. They reported some rubbernecking, stares and snickers, but no outright intimidation or hostility. The local police assured gay couples they should have nothing to fear.

Yet, the Lappeenranta articles showed how divided Finns and Russians are on this issue – many Russians see LGBT rights as a symbol of western moral decay, while Finns see the changes taking place as a symbol of modern Nordic social progress.

Conversation

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